La arena, el tesoro y la maldición de las Maldivas

Basta con sumergir la cabeza unos centímetros, cuando el agua no llega a la cintura, para verlos bañados de luz: miles de corales, amarillos, verdes, azules o morados, con muchos dibujos, laberintos donde uno solo puede desaparecer. Alrededor del arrecife, los colores también compiten en belleza, entre el turquesa del mar, el azul del cielo, el blanco de la playa y el verde de la frondosa vegetación que ahoga la delgada franja de arena que se sumerge en el océano. La isla de Fulhadhoo, en las Maldivas, parece un concentrado del paraíso.

El sitio de construcción de un nuevo puerto en la isla de Fulhadhoo, en las Maldivas, el 14 de febrero de 2022.
La bióloga marina Aya Naseem observa el crecimiento de corales colocados en estructuras metálicas para restaurar el arrecife, alrededor de la isla Fulhadhoo el 16 de febrero de 2022.

Solo en apariencia. Porque al otro extremo de este oasis, situado a dos horas en barco al noroeste de la capital, Malé, el océano revela una extraña realidad: un cementerio de corales. Hasta donde alcanzaba la vista, ramas rotas y completamente blancas cubrían el suelo, cubiertas por una gruesa capa de arena. “Cuando vi este desastre, lloré, testifica la bióloga marina Aya Naseem, quien documenta las pérdidas con su cámara. Hay al menos cien especies de coral aquí, algunas de ellas muy resistentes, que han sobrevivido a múltiples episodios de blanqueamiento asociados con el calentamiento global, incluido el de 2016″.continúa el cofundador y vicepresidente del Maldives Coral Institute.

Se quitó el esnórquel y señaló al culpable: el puerto adyacente al sitio. Su construcción, que comenzó en 2019, destruyó parte del arrecife, algunos de los cuales sirven como esculturas en la isla. El dragado de cientos de miles de metros cúbicos de arena en la laguna también provocó la remoción de grandes cantidades de sedimentos que se asentaron en el fondo marino circundante, asfixiando a los corales vivos. En este mes de febrero de 2022, las retroexcavadoras están apilando grandes rocas para consolidar la línea de costa. No muy lejos, grandes bolsas de arena ofrecen poca protección contra el embate del mar. En otros lugares, los residentes, armados con palas, trabajan para transformar una playa que ha sido tragada por el agua.

La arena es un recurso importante en las Maldivas, pero su consumo excesivo corre el riesgo de llevar a la pérdida de esta joya del Océano Índico. Es muy importante mantener limpias las playas, escaparates del archipiélago. Se utiliza en la construcción, ya que los edificios y los hoteles surgen por todas partes. Sobre todo, se utiliza mucho para agrandar islas o construir otras nuevas en nombre del desarrollo, un proceso llamado “recuperación de tierras”. Cada año se tragan millones de metros cúbicos de este material para soportar un fuerte crecimiento demográfico (+15% en diez años) y un desarrollo turístico desenfrenado (+120% en el mismo período). En 2019, más de 500.000 habitantes y 1,7 millones de turistas se repartieron este territorio de menos de 300 kilómetros cuadrados.

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