Atrapados en los precios del gas, los vidrieros Arc están apagando los hornos y pensando en el fuel oil

Un trabajador de la cristalería Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022 (Sameer Al-DOUMY / AFP)

Éste todavía calienta, hasta 1.500°C, la temperatura del vidrio fundido antes de su transformación en una garrafa o un globo. No mucho tiempo: limitado por los precios del gas, el fabricante de vidrio Arc se está preparando para cerrar algunos hornos este invierno e incluso está considerando volver al fuel oil.

Este horno es solo uno de los nueve en la gran fábrica de Arc France, cerca de Saint-Omer (Pas-de-Calais), el octavo sitio industrial francés más grande, según la fábrica de cristal.

Una pala incansable introduce una mezcla de arena, sosa y piedra caliza, en un ambiente combustible. Al igual que los otros cinco hornos del lugar, funciona con gas; los últimos tres son eléctricos.

Devuelto a 1.300°C, la temperatura a la que se puede fabricar, el vidrio pasa luego por máquinas de soplado, moldeado y soldadura.

Un proceso de gran consumo energético: 1,3 millones de MWh al año, de los cuales cerca del 80% es gas, para toda la planta.

Horno de la cristalería Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022
Horno en la cristalería Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022 (Sameer Al-DOUMY / AFP)

Al igual que otros fabricantes de vidrio, la venerable fábrica de cristal fundada en 1825, que ha estado luchando durante años pero tuvo una primera mitad muy buena, ahora debe adaptarse al aumento de los precios del gas como resultado de la redada en Ucrania. Con casi 5000 empleados en Francia, hay mucho en juego.

“Estamos a 200 euros el MWh mientras que en 2021 lo compramos a unos 13 euros”, resumió su DRH, Guillaume Rabel-Suquet.

– Desempleo parcial –

Junto con la caída de los pedidos (la inflación está obligando a los consumidores a volver a centrarse en lo esencial), este aumento vertiginoso ha obligado al fabricante de vidrio a ajustar sus velas.

Durante el invierno, se cierran de tres a cinco hornos: dos para reparaciones (pero no reiniciados), el resto por razones económicas.

Para los hornos restantes se están realizando pruebas sobre una posible transición temporal de gas a fuel oil doméstico, para mantener parte de la producción, explicó Rabel-Suquet. Porque “a día de hoy, el precio de la gasolina representa casi un tercio del precio del gas”.

La situación, “completamente nueva”, “nos hace continuar con el modo operativo de hace diez años”, cuando el sitio abandonó el fuel oil pesado por gas, completó el director de operaciones de vidrio, Martin Debacker.

Un trabajador de la fábrica de vidrio Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022.
Un trabajador de la cristalería Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022 (Sameer Al-DOUMY / AFP)

A principios de septiembre, 1.600 empleados de funciones de apoyo quedaron en paro parcial. La gerencia pronto anunciará cuántos trabajadores estarán en producción este invierno. Prometió que no habría despidos.

“Tantos hornos han cerrado, eso es lo primero que nos preocupa”, insiste el sindicalista (CFE-CGC), Patrice Bollengier, en el Arco desde hace más de 35 años.

La vuelta al fuel oil “no es importante”, señala. “Eso significa tanques, transbordo, bombas…” Y “hay un gran problema de seguridad porque las instalaciones no funcionan durante mucho tiempo”.

– “Pico de CO2” –

Esta decisión también afectará la huella de carbono del sitio, como reconoció el Sr. Rabel-Suquet, lo que provocará un “pico” de CO2 que es “más importante”.

Pero Arc sigue apostando a largo plazo por un proceso de “reducir la producción de CO2 en 50 kt anuales, un 20% en el consumo de gas y un 5% en el consumo de electricidad” y está investigando para reconvertir algunos hornos eléctricos, insistió.

En la cercana Norte, otra vidriera, AGC, asegura que invierte en energías renovables (paneles solares, hidrógeno, etc.), pero también se plantea una vuelta a corto plazo al fuelóleo ligero para hornos. La famosa cristalería Duralex pondrá su horno en reposo durante cuatro meses a partir de noviembre.

La fábrica de vidrio Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022
La fábrica de vidrio Arc, en Arques, Francia, el 9 de septiembre de 2022 (Sameer Al-DOUMY / AFP)

Desde 2020, el Estado ha concedido 128,5 millones de euros en préstamos a Arc France.

Más allá de las medidas puramente energéticas, la compañía ha comenzado a revisar su estrategia comercial para enfocarse en productos que ofrezcan mejores márgenes. En este contexto, uno de los nueve hornos debe ser cerrado a principios de 2023.

Y espera mucho de las propuestas de la Unión Europea, detalladas el miércoles, para frenar el aumento de los precios del gas y la electricidad.

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