Medio ambiente y clima: lo que la ola del Dust Bowl de la década de 1930 realmente nos enseñó sobre el aumento de las temperaturas

Olivier Postel-Vinay publicó “Sapiens y el clima” con las ediciones Presses de la Cité.

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© Folleto / Cortesía de Marcia Macmillan / AFP

hermosas hojas

Olivier Postel-Vinay publicó “Sapiens y el clima” con las ediciones Presses de la Cité. Este ensayo socava nuestra visión del clima como un componente de la evolución humana. Los desastres siempre han llevado a la humanidad a reinventarse. Extracto 2/2.

La expresión Dust Bowl fue acuñada por un periodista que presenció el famoso “Domingo Negro”. El 14 de abril de 1935, en Oklahoma, las aves huyeron pero fueron alcanzadas por una pared de polvo que avanzaba a una velocidad de 90 kilómetros por hora. Y de repente la noche es oscura a la luz del sol. La “ventisca negra” comenzó en 1932 y duró hasta 1941. Lo peor ocurrió en los años 1934-1938. El área más severamente afectada, en reiteradas ocasiones, se encuentra en la unión de cinco estados: Oklahoma, Kansas, Colorado, Nuevo México y Texas. Pero el Dust Bowl en realidad afectó (con menos severidad) a una amplia zona, desde la frontera con México, en el sur de Texas, hasta las llanuras canadienses de Alberta, Saskatchewan y Manitoba: 400.000 kilómetros cuadrados en total, más que Alemania ahora. Este territorio estaba formado originalmente por una vasta “pradera” semiárida, cubierta de pastos, casi sin árboles, atravesada por manadas de bisontes. La verdad es que el Dust Bowl se sintió más allá de las Grandes Llanuras. El 11 de mayo de 1934, un tsunami con 3 kilómetros de arena recorrió la costa este, cubriendo de ceniza el Capitolio y la Estatua de la Libertad.

Una tesis que aún se debate es que el Dust Bowl se debió en gran medida al agotamiento de la tierra arada por los agricultores que llegaron a instalarse en masa con ayuda del estado federal. Fue popularizado por un documental en cuatro episodios profesionales.creado en 2012 por Ken Burns. La verdad es complicada. Solo una cuarta o una tercera parte de las Grandes Llanuras se cultivaba en 1930, el resto se dedicaba en gran parte a la ganadería. Es cierto que una parte de los últimos recién llegados, empujados por la Gran Depresión, consistía en habitantes urbanos sin habilidades agrícolas. Pero eso no es suficiente para explicar el desastre. Ahora sabemos que las Grandes Llanuras fueron escenario de tsunamis de partículas de suelo desde la primera mitad del siglo pasado, antes de cualquier asentamiento agrícola. Sin duda, el Dust Bowl se vio favorecido por prácticas agrícolas inconsistentes, pero el evento estuvo claramente asociado con varios años de sequía severa y generalizada, acompañada de un fuerte aumento de la temperatura.

La sequía comenzó en el verano de 1930, un año después del crac. El déficit de lluvia es de 15% a 25% en promedio a lo largo de la década. En 1934, la región más afectada por el Dust Bowl tenía un déficit del 53%. Y hacía calor, mucho calor, de modo que algunos récords de temperatura en las Grandes Llanuras no han sido superados por el calor más fuerte de los últimos años (49 °C en Oklahoma y Kansas en 1936). Las lluvias regresaron en 1942 pero el efecto sobre los cultivos fue tal que los EstadosUnited tiene que importar trigo.

Esta fue una sequía sin precedentes en la historia de los Estados Unidos, pero no en América del Norte, que antes de la instalación de los europeos había experimentado mucho peor. Atrapado entre las influencias del Pacífico y el Atlántico, este vasto país ha experimentado repetidas sequías, algunas de las cuales duran décadas. El mejor estudiado es el que provocó la expansión de los Pueblos a finales del siglo XIII. Los Pueblo son una civilización inusual, cuyos restos se pueden visitar en el Parque Nacional Mesa Verde (Colorado). Desde la época de Carlomagno construyeron casas en cuevas en la ladera del acantilado. Hoy quedan alrededor de 600, incluido un gran “palacio” construido a finales del siglo XII. Los Pueblo eran cazadores-recolectores pero también vivían de una agricultura de subsistencia basada en maíz, frijol y calabaza. Víctimas de una terrible sequía que duró dos décadas, entre 1276 y 1297, abandonaron por completo su hogar. Hoy, incluso el suroeste de Estados Unidos está experimentando una sequía el doble de larga que el Dust Bowl.

Derretimiento de glaciares

Esta última es también una oportunidad para introducir un tema delicado. El evento fue en realidad parte de varias décadas de calentamiento en algunos aspectos comparable al calentamiento actual, mientras que la influencia de las emisiones de gases de efecto invernadero aún era débil. Durante su estadía en los Estados Unidos, el físico Steven Koonin descubrió que, según informes oficiales, la temperatura máxima promedio calculada a partir de los registros de las estaciones en 48 estados continentales no solo aumentó drásticamente entre 1920 y 1940, sino que se estabilizó en un nivel más alto que en años anteriores. Contrariamente a lo que pudiera pensarse, un análisis de las estaciones americanas desde 1895 muestra que la tendencia general es algo descendente en las temperaturas máximas estivales. Esto significa que la era del Dust Bowl es una excepción en retrospectiva.

Esta es una excepción en el tiempo pero no en el espacio, ya que el aumento de la temperatura media entre 1920 y 1940 afectó a todo el hemisferio norte. Esto ha sido probado en Groenlandia. Explicó que un rompehielos soviético, A. Sibiryakov, pudo por primera vez en 1932, sin tener que detenerse a hibernar, navegar desde Murmansk, cerca de Finlandia, hasta Vladivostok por el estrecho de Bering. En el aeropuerto de Svalbard, archipiélago situado entre Noruega y el Polo Norte, el invierno es menos frío que durante la fuerte ola de calor de finales del siglo XX. Y a medida que el Atlántico Norte se calienta, las poblaciones de bacalao migran a los mares árticos. La tasa de aumento del nivel del mar se está acelerando, impulsada por el derretimiento de los bordes de la capa de hielo de Groenlandia y los glaciares continentales.

La meseta tibetana (2,5 millones de km2) es cálida, ya sea en el noreste, del lado chino, a más de 2.200 metros sobre el nivel del mar, o en Lhasa, en la parte central, a 3.650 metros. Se observó un calentamiento repentino en una estación soviética en el noroeste de la meseta entre 1935 y 1940, a más de 2.000 metros sobre el nivel del mar. El aumento es claro en las lecturas de temperatura en China, algo menos claro en Japón, donde, sin embargo, dos años de este período están marcados por una floración excepcionalmente temprana de los cerezos. En la década de 1930, la URSS experimentó una serie de catastróficas sequías que afectaron a todo el oeste de la federación, desde Ucrania hasta los Urales. Esta fue la época del infame Holodomor, la hambruna ucraniana que estuvo parcialmente relacionada con las decisiones de Stalin. En Francia, la temporada comenzó con lecturas excepcionales en 1921 en el este del país: más de 40°C en Besançon y Moulins, más de 41°C en Chaumont y Vesoul, casi 45°C en Bourg-en-Bresse. En el macizo del Mont-Blanc, el glaciar de Bossons, conocido por su reactividad, muestra una fuerte regresión en 1950, testigo del calentamiento anterior. En Europa, el aumento general es más marcado para las temperaturas de verano que para las de invierno.

A menudo se muestra que el final de la Pequeña Edad de Hielo ocurrió a mediados del siglo XIX, ya que es cuando los glaciares alpinos comienzan a retroceder. Pero la evolución de los glaciares a veces está más relacionada con la precipitación que con la temperatura, y en este caso, la cesura de la década de 1850 puede interpretarse como el paso de décadas de alta precipitación a décadas con menos lluvia. . Y aunque observamos registros de calor en Europa en determinados veranos, como en 1858, 1868 o 1893, las temperaturas medias se mantuvieron frescas hasta principios del siglo XX. En Europa, la década que va de octubre de 1881 a enero de 1893 fue muy fresca, dice el historiador suizo Christian Pfister. Lo mismo sucedió en los años 1902 y 1903. El régimen de lluvias se mantuvo algo errático. En 1910, el Sena experimentó su peor inundación desde mediados de la Pequeña Edad de Hielo en 1658. Durante la guerra de trincheras, el invierno de 1916-1917 fue helado: -15°C en París. Y tras el calentamiento de las décadas de 1920 y 1940, apareció un nuevo enfriamiento, especialmente notorio, hasta el punto de que buena parte de la comunidad científica hizo sonar la campana: ¡nuestro interglaciar está a punto de terminar, se acerca una nueva era de hielo!

Extracto del libro de Olivier Postel-Vinay, “Sapiens et le climat Une histoire bien chahutée”, publicado por Presses de la Cité

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