EXPERTO EN DESASTRE ADVIERTE DE LIBERACIÓN DE GAS MORTAL

El 29 de agosto de 2022, un cambio repentino en el color y el olor del lago Kuk en el noroeste de Camerún provocó ansiedad y pánico entre los residentes locales. Estos temores fueron alimentados por un incidente ocurrido hace 36 años en el lago Nyos, a solo 10 km de distancia.

El 21 de agosto de 1986, el lago Nyos arrojó gases letales (principalmente dióxido de carbono) que se cobraron la vida de 1.746 personas y unas 8.300 cabezas de ganado. Este no es el primer incidente. Dos años antes, el lago Monoum, a unos 100 km al suroeste del lago Nyos, mató a 37 personas. Según una investigación realizada para averiguar la causa del desastre del lago Nyos, el dióxido de carbono, liberado por el manto terrestre, se ha ido acumulando en el fondo del lago durante siglos. La repentina perturbación en el agua del lago, debido a deslizamientos de tierra, resultó en la liberación repentina de alrededor de 1,24 millones de toneladas de dióxido de carbono.

Los sobrevivientes escucharon brevemente un sonido retumbante proveniente del lago Nyos antes de que una nube invisible de gas se elevara desde sus profundidades, matando personas, animales, insectos y pájaros en su camino por el valle, antes de extenderse a la atmósfera donde se volvió inofensivo. Kuk y Nyos son lagos de cráter, ubicados en un área de actividad volcánica conocida como la Línea Volcánica de Camerún. Y hay otros 43 lagos de cráter en la región que podrían contener cantidades letales del gas. Otros lagos en todo el mundo que representan una amenaza similar incluyen el lago Kivu en la frontera de Ruanda y la República Democrática del Congo, el lago Ngozi en Tanzania y el lago Monticchio en Italia.

Después de que el lago Nyos entró en erupción, su agua se volvió de color rojo oscuro y los sobrevivientes reportaron un olor a huevo podrido. Estas son las mismas características que se observaron recientemente en el lago Cook. El cambio de color del lago Nyos se notó solo después de la explosión de gas. Según un comunicado de prensa, la fuerte lluvia tiene algo que ver con el olor y el cambio de color del lago Kuk.

Se pidió a las decenas de miles de personas que viven alrededor del lago que “mantengan la calma, pero estén atentos y continúen informando a la administración de cualquier otro incidente observado”. Como geólogo y experto en gestión de desastres, creo que los esfuerzos para abordar y gestionar el riesgo de los lagos de cráter en la región son inadecuados. A través de mi experiencia e investigación, he identificado varias acciones importantes que los formuladores de políticas deben tomar para evitar que ocurra otra tragedia.

PREVENCIÓN DE DESASTRES

Para empezar, es importante saber qué lagos corren el riesgo de “explotar”. Las primeras pruebas alrededor de unos lagos se hicieron hace más de 30 años y de una forma muy ligera, era un equipo y una ocasión. Se necesitan más investigaciones y un seguimiento regular. Actualmente, se cree que, de los 43 lagos de cráter en la línea volcánica de Camerún, 13 son lo suficientemente profundos y grandes como para contener cantidades letales de gas. Aunque 11 se consideran relativamente seguros, dos (los lagos Enep y Oku) son peligrosos.

La investigación ha revelado que el perfil térmico (es decir, cómo cambia la temperatura con la profundidad), la cantidad de gas disuelto, el área superficial o el volumen y la profundidad del agua son indicadores clave del potencial de los lagos de cráter para almacenar grandes cantidades de gas nocivo. Los factores de riesgo más importantes son: grandes cantidades de gases disueltos, mantenidos a alta presión ya gran profundidad, en lagos que contienen grandes cantidades de agua. El riesgo de erupción es mayor cuando los lagos están ubicados en cráteres grandes o impresionantes donde hay disturbios. Los dos lagos que causaron las muertes (Nyos y Monoum) son profundos y tienen perfiles térmicos que aumentan a medida que se profundiza.

Otros lagos son muy poco profundos (menos de 40 metros) y tienen un perfil térmico uniforme, lo que indica que no contienen cantidades significativas de gas. Investigar todos los lagos de cráter en Camerún será un desafío logístico, ya que requerirá una financiación significativa, un equipo científico diverso, recursos técnicos y medios de transporte para llegar a los lagos. Dado que la mayoría de los lagos del cráter se encuentran en áreas remotas con malas redes de comunicación (sin carreteras, ferrocarriles o aeropuertos), llevará varios años completar dicho trabajo. Dado que Camerún tiene muchos lagos de cráteres potencialmente peligrosos, es inaceptable que 36 años después del desastre del lago Nyos, se haya intentado poco para mitigar los riesgos que plantean otros lagos peligrosos llenos de gas.

BUENA GESTIÓN DEL LAGO

El lago Kuk se analizó poco después del desastre del lago Nyos en 1986 y se encontró que no tenía exceso de dióxido de carbono. Debido a su profundidad y área de superficie relativamente poco profundas, el riesgo de que grandes cantidades de gas queden atrapadas es bajo. Sin embargo, las autoridades deberían haber restringido de inmediato el acceso al lago Cook en espera de una investigación exhaustiva del área.

El comunicado de prensa oficial llamando a la calma fue enviado apenas un día después de que se reportara el incidente. Es imposible que un científico realice un examen físico del lago. El comunicado dice que la lluvia es responsable de estos cambios, pero todo esto se basa en suposiciones. El lago Kuk puede considerarse seguro, pero debido a la naturaleza dinámica y activa de la línea volcánica de Camerún, es posible que los gases volcánicos se filtren en el lago en cualquier momento. Una investigación científica de la zona permitiría determinar con certeza el comportamiento anormal del lago Cook. Detener a las personas hasta que se lleve a cabo una investigación rápida y creíble es la decisión más lógica. Un paso más sería instalar detectores de dióxido de carbono cerca de este lago y otros lagos de cráteres potencialmente peligrosos. Esto servirá como un sistema de alerta temprana en caso de una fuga de gas mortal. Un sistema de alerta temprana de dióxido de carbono está diseñado para detectar altas concentraciones de gases en la atmósfera y emitir una señal de alarma.

Al escuchar este sonido, las personas deben alejarse rápidamente del lago y refugiarse en un terreno más alto. Después del desastre del lago Nyos, se instalaron detectores de dióxido de carbono y sistemas de alerta cerca de los lagos Nyos y Monoum. Sin embargo, no se han realizado simulaciones para probar su eficacia. La Dirección de Protección Civil es la agencia responsable de coordinar la gestión del riesgo de desastres en Camerún. Esta agencia debería coordinarse con otras partes interesadas para garantizar la seguridad alrededor de los lagos peligrosos de este país. Si las autoridades no actúan, la situación de desastre en el lago Nyos puede repetirse, con la muerte repentina de miles de personas y animales domésticos.

HENRY NGENYAM BANG

ESTUDIO, INVESTIGADOR Y EDUCADOR EN GESTIÓN DE DESASTRES, UNIVERSIDAD DE BOURNEMOUTH

LACONVERSACION.COM

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