El cambio climático podría hacer que las turberas del Congo liberen miles de millones de toneladas de carbono

Nueva investigación publicada en Naturaleza hoy (miércoles 2 de noviembre) muestra que la turbera tropical más grande del mundo ha pasado de ser un importante reservorio de carbono a una fuente de emisiones dañinas de dióxido de carbono como resultado del cambio climático hace miles de años.

Alrededor de la época en que se construyó Stonehenge, hace 5000 años, el clima en el centro del Congo comenzó a secarse, lo que provocó que las turberas emitieran dióxido de carbono. Según un importante estudio internacional coordinado por la Universidad de Leeds, las turberas solo dejaron de emitir carbono y volvieron a tomar carbono de la atmósfera cuando el clima se volvió a humedecer en los últimos 2000 años.

Los científicos involucrados en el estudio advierten que si el calentamiento global moderno causa sequías en la región del Congo, la historia podría repetirse, acelerando peligrosamente el cambio climático.

Si esto sucede, se podrían liberar hasta 30 mil millones de toneladas de carbono de las turberas a la atmósfera en forma de dióxido de carbono, un poderoso gas de efecto invernadero. Esto es equivalente a las emisiones globales de la quema de combustibles fósiles durante tres años.

El profesor Simon Lewis, de la Universidad de Leeds y del University College London, autor principal del estudio, dijo: “Nuestro estudio proporciona una clara advertencia del pasado. Si las turberas se secan demasiado hasta cierto límite, liberarán enormes cantidades de carbono. a la atmósfera, acelerando aún más el cambio climático.

“Existe evidencia de que las sequías se están prolongando en la cuenca del Congo, pero no está claro si continuarán. Pero la evidencia de nuestro estudio muestra que las condiciones secas existieron en el pasado y causaron la degradación de las turberas como almacén de carbono.

“Este es un mensaje importante para los líderes mundiales reunidos en las conversaciones climáticas COP27 la próxima semana. Si las emisiones de gases de efecto invernadero están causando que las turberas del centro del Congo se sequen demasiado, entonces las turberas contribuirán a la crisis climática en lugar de protegernos”.

Advertencias del pasado

Las turberas del Congo en África Central son el mayor complejo de turberas tropicales del mundo, con una superficie de 16,7 millones de hectáreas, más grande que Inglaterra y Gales juntas.

Científicos congoleños y europeos tomaron muestras de turba de debajo de los remotos bosques pantanosos del centro del Congo. Mediante el análisis de restos de plantas, los investigadores pudieron establecer un registro de la vegetación y las precipitaciones en la cuenca central del Congo durante los últimos 17.500 años, cuando comenzó a formarse la turba.

Se utilizaron ceras de hojas de plantas, conservadas en turba, para calcular los niveles de lluvia durante la vida útil de la planta.

Los resultados, Vulnerabilidad hidroclimática del carbono de la turba en la cuenca central del Congo, pintan una imagen de un clima seco en evolución en África central, que comenzó hace unos 5.000 años.

Durante la peor sequía, las precipitaciones disminuyeron en al menos 800 mm por año. Esto causó una caída en el nivel freático en las turberas del Congo, exponiendo capas viejas de turba al aire, causando oxidación y liberación de dióxido de carbono.

Intervalo fantasma en registro de turba

Hace entre 7.500 y 2.000 años, las capas de turba se descompusieron o dejaron de acumularse. Los investigadores describen esto como el “intervalo fantasma”. El mismo intervalo fantasma se encontró en muestras de turba tomadas a cientos de kilómetros de distancia en la República Democrática del Congo (RDC), lo que indica que ocurrió en toda la región de las turberas.

El Dr. Yannick Garcin, del Instituto Nacional de Investigación para el Desarrollo Sostenible de Francia y autor principal del estudio, dijo: “Las muestras de turba nos muestran que hubo un período de unos 5.000 años en el que casi no hubo acumulación de turba, menos de 0,1 mm por año.

“Las muestras también muestran cómo se veían las lluvias y la vegetación cuando se formó la turba.

“Esta sequía causó una gran pérdida de turba, al menos 2 metros. La sequía se convirtió en una gran fuente de carbono a medida que la turba se descomponía. Esta descomposición solo se detuvo cuando la sequía cesó, lo que permitió que la turba comenzara a almacenarse nuevamente. »

Las turberas son “vulnerables”

Los científicos advierten que, si bien las turberas actualmente no han sido perturbadas y gestionadas de forma sostenible por la población local, son vulnerables.

Además de la amenaza de que las turberas se sequen debido al cambio climático, la región enfrenta presiones adicionales que podrían dañar los frágiles ecosistemas de las turberas, desde el drenaje de las turberas hasta la agricultura a escala industrial, la explotación forestal y la exploración petrolera.

El profesor Corneille Ewango, de la Universidad de Kisangani en la República Democrática del Congo y quien dirigió expediciones para recolectar muestras de turba de la RDC, dijo: “Este es otro descubrimiento sorprendente en las turberas. Son más vulnerables de lo que pensábamos, y todos deben hacer su parte para protegerlos.

“Los países contaminantes deben reducir rápidamente sus emisiones de carbono para limitar la posibilidad de que las sequías empujen a las turberas más allá de su punto de inflexión. La RDC también necesita fortalecer la protección de las turberas. La estaca es uno de los ecosistemas más ricos en vida silvestre y carbono del mundo. tierra »

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