Bell Bowl Prairie: una pequeña parcela de hierba contra el mundo

Alrededor de una hora y media al noroeste de Chicago se encuentra uno de los aeropuertos más grandes de Illinois: Chicago Rockford International. Es un importante centro de carga que sirve a UPS, Amazon y varias aerolíneas comerciales. Y está creciendo rápidamente a medida que crece la demanda de envíos.

Pero en el verano de 2021, el proyecto de expansión tuvo problemas. Para construir la nueva carretera, los funcionarios del aeropuerto planearon demoler parte de una pequeña pradera nativa, conocida como Bell Bowl Prairie, y los conservacionistas lanzaron una campaña para detener la construcción. Realizaron mítines, emprendieron acciones legales y llamaron la atención nacional sobre este pequeño pedazo de tierra.

Estas tácticas han funcionado hasta ahora. El aeropuerto suspendió voluntariamente la construcción. Y aunque podría reanudarse en cualquier momento, y algunos de los jardines ya se han limpiado, los grupos ambientalistas locales han prometido hacer todo lo posible para salvar lo que queda.

Las líneas punteadas indican la ubicación de Bell Bowl Prairie, una pequeña pradera adyacente al Aeropuerto Internacional Chicago Rockford. El aeropuerto tiene planes para construir una carretera a través de la pradera, que puede ver aquí.
Crawford, Murphy y Tilly

La batalla en el Bell Bowl puede parecer simbólica a primera vista, representando la batalla entre el poder corporativo y la naturaleza, o una gran carrera por algo que en última instancia es tan pequeño. La pradera tiene aproximadamente 15 acres, no más grande que unas pocas cuadras de la ciudad.

Pero este pedazo de tierra, y otros similares en todo el mundo, son insustituibles, dijeron los ambientalistas a Vox. Aunque los hábitats pequeños tienden a pasarse por alto, son una parte importante de cualquier paisaje y ayudan a mantener la vida silvestre y las comunidades humanas.

“Los pequeños restos de hábitats son únicos y deben preservarse a toda costa”, dijo Federico Riva, ecólogo de la Universidad de Lausana que ha estudiado el valor de las pequeñas parcelas. “Pequeño no significa sin importancia, en absoluto”.

Entonces, si Bell Bowl simboliza algo, es que los pequeños hábitats, a menudo ocultos a simple vista, tienen beneficios sorprendentemente grandes y vale la pena luchar por ellos.

Bell Bowl Prairie es una joya, y hay muchos lugares como este

Desde la ventana de un avión, Bell Bowl Prairie no parece gran cosa. No solo era pequeño, sino que era un césped, un tipo de hábitat que podría confundirse fácilmente con simple y sin interés.

Pero cuando miras más de cerca, la pradera cobra vida. En verano, se cubre de rosas, azules y amarillos brillantes que zumban insectos y pájaros. Entre sus muchos tesoros se encuentra el abejorro de parche oxidado, una especie en peligro de extinción a nivel federal y una de las al menos 100 especies de abejas que probablemente usarán la pradera. (Las abejas nativas, que ayudan a polinizar los cultivos y las flores, están disminuyendo).


Una vista satelital de Bell Bowl Prairie.
Google Earth

Bell Bowl Prairie: una pequeña parcela de hierba contra el mundo

Aviones de construcción y carga cerca de Bell Bowl Prairie en el Aeropuerto Internacional Chicago Rockford.
Brian Cassella/Chicago Tribune vía Getty Images

Durante años, los conservacionistas convencionales han impulsado la idea de que cuanto más grande, mejor: para preservar las plantas y los animales y evitar la extinción, dicen, protege grandes extensiones de tierra virgen, como se ve en un refugio de vida silvestre o un parque nacional.

Este pensamiento hizo que las viviendas pequeñas como Bell Bowl parecieran insignificantes en comparación. “Los parches de vegetación pequeños, a menudo aislados, se consideran prescindibles, comercializables y de valor ecológico limitado”, escribieron hace unos años los científicos conservacionistas Brendan Wintle y Sarah Bekessy.

Proteger una gran franja de paisaje montañoso escarpado sin duda puede ayudar a proteger a los lobos, los osos pardos y otras criaturas. Pero este enfoque a menudo pasa por alto a las abejas, los pequeños mamíferos y las plantas que han evolucionado para vivir en los tipos exactos de lugares que los humanos han creado en granjas o aeropuertos.

La investigación muestra cada vez más que incluso los hábitats pequeños sustentan la vida. En un estudio publicado a principios de este año, los científicos contaron más especies en algunos hábitats pequeños que en un número menor de hábitats grandes. En otras palabras, los parches pequeños pueden tener más especies por área, en promedio, que los parches grandes de tierra natural.

“Suponemos que sabemos qué es pequeño para la naturaleza, para una abeja o una flor”, dijo Riva, quien dirigió la investigación. “Pero cuando investigas, a menudo resulta que hay más biodiversidad de la esperada. Cambió mi perspectiva. En lugar de proteger solo lo grande, podemos pensar en proteger lo máximo posible, independientemente de su tamaño.

Los pequeños asentamientos son a menudo los últimos restos de la tierra nativa.

Las parcelas pequeñas también son importantes por lo que las rodea: tierra que no puede recuperarse mediante el cambio. Illinois, por ejemplo, ha perdido casi una centésima parte del 1% de su pradera nativa. Esto significa que las especies que dependen de los pastizales no tienen muchos otros lugares a donde ir.

Esta historia se repite en todo el mundo.

A lo largo del río Willamette en Oregón, por ejemplo, pequeños parches de pastizales son refugios para aves en peligro de extinción, como la alondra cornuda y la alondra oriental. Mientras tanto, cerca de Melbourne, Australia, pequeños remanentes de pastizales albergan especies raras, incluidos polinizadores nativos como las abejas de bandas azules, dijo Wintle, ecologista de la Universidad de Melbourne. “Si perdemos esos parches, no solo perdemos un tipo de ecosistema completo, sino que también perdemos los servicios de polinización”, dijo a Vox. (Alrededor de un tercio de la producción de alimentos en Australia depende de la polinización de las abejas).

Muchos parches son demasiado viejos. Bell Bowl Prairie, por ejemplo, existe desde hace al menos 8.000 años. Y en conservación, viejo es bueno.

Según Elizabeth Borer, ecologista de pastizales de la Universidad de Minnesota, los ecosistemas pueden tardar mucho en madurar hasta el punto en que puedan soportar una variedad de especies nativas y resistir amenazas externas, como las plantas invasoras. .

Eso significa que no puede recrearlos de la noche a la mañana, y eso los hace esenciales para los proyectos de restauración, esfuerzos para restaurar ecosistemas nativos. En un área que ha perdido la mayor parte de su hábitat, como Illinois, los parches viejos restantes pueden funcionar como un banco, proporcionando una fuente de especies para plantar. “El costo de la restauración es enorme”, dijo Borer sobre las pequeñas parcelas. “Es como el almacenamiento de memoria para esta región”.

Pequeño hábitat amenazado

Es probable que las viviendas pequeñas sean particularmente vulnerables porque están cerca de pueblos, suburbios y granjas, áreas donde los paisajes originales han sido talados. Cuando un aeropuerto busca expandirse, por ejemplo, puede hacerlo a expensas de parches de césped. “Por lo general, son los parches más pequeños de vegetación los que desaparecen primero”, escribieron Wintle y Bekessy.

Parte del problema se reduce a esta idea errónea de que cuanto más grande, mejor. Fortalece la política de conservación en todo el mundo. En lugares como Australia y Canadá, por ejemplo, a menudo puedes destruir legalmente pequeñas áreas de hábitat nativo sin un permiso o revisión ambiental. “En este momento, todas estas políticas solo suponen que esta pequeña solución no vale nada”, dijo Riva.

Bell Bowl Prairie: una pequeña parcela de hierba contra el mundo

Un tipo de flor llamada Pulsatilla nuttalliana que se encuentra en Bell Bowl Meadow.
pamfromcalgary/iNaturalist

Mientras tanto, en los Estados Unidos, no hay muchas leyes que protejan el hábitat, según Bruce Stein, científico jefe de la Federación Nacional de Vida Silvestre. Las leyes estadounidenses, como la Ley de especies en peligro de extinción, se basan principalmente en la conservación de especies individuales. Por lo tanto, la preservación de un parche a menudo depende del descubrimiento de una especie en peligro de extinción que vive allí.

Esto es particularmente relevante para el futuro de Bell Bowl Prairie.

El 8 de agosto de 2021, un biólogo estatal encontró el abejorro con parches oxidados en peligro de extinción en la pradera, y por un tiempo pareció que podría ser suficiente para salvar el Bell Bowl. Sin embargo, es probable que la Administración Federal de Aviación, que supervisa el aeropuerto, en consulta con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre, dé luz verde al proyecto de carretera, dijo Robbie Telfer, activista del grupo local Friends of Illinois Nature Preserves. . Esto se debe a que la abeja no depende completamente de la hierba, dijo. Este pueden vivir en otro lugar.

Melissa Clark, vocera del FWS, le dijo a Vox que el Servicio está revisando la evaluación de la FAA sobre el impacto potencial del proyecto vial en los abejorros.

Pero, en última instancia, depende de la FAA decidir. Un portavoz de la FAA tuvo poco que decir en respuesta a una solicitud de comentarios, aparte de explicar que fue en consulta con el FWS.

Un manifestante parado en un estacionamiento lluvioso sostiene un cartel que dice

A principios de este año, la gente se reunió frente a la reunión de la junta directiva del aeropuerto. Su mensaje es claro: salvemos la pradera.
Cortesía de Paul Goyette

Los conservacionistas han estado tratando durante meses de llegar al aeropuerto para encontrar una solución alternativa que dejaría intacta la pradera, dijo Telfer. Incluso trabajaron con una empresa de ingeniería para brindar recomendaciones sobre cómo construir el camino alrededor de la pradera. Pero los funcionarios del aeropuerto no han respondido ni mostrado voluntad de cooperar, dijo Telfer. Altos funcionarios del aeropuerto no respondieron a la solicitud de comentarios de Vox.

“Obviamente, eso es lo más frustrante”, dijo Telfer. “No hay colaboración, no se comparte información, pero están haciendo todo lo que se supone que deben hacer”.

En un mundo ideal, dijo Telfer, el estado de Illinois protegería la pradera como una reserva natural oficial. Esto le daría la protección permanente de la ley estatal. Cualquier estrategia para mantener intacto el Bell Bowl sería una bendición para la vida silvestre nativa y la comunidad local.

Incluso el trozo de hierba más pequeño puede mejorar la salud humana. Estos son los espacios verdes que tienden a estar cerca de las personas, en comparación con, por ejemplo, un gran parque nacional. Esto hace que sus beneficios sean ampliamente accesibles. Los árboles refrescan los vecindarios, los jardines almacenan una gran cantidad de carbono bajo tierra y los espacios verdes, en general, brindan una variedad de beneficios para la salud mental.

“La gente en todas partes tiene estos hábitats remanentes y es posible que ni siquiera sepa que están allí”, dijo Jillian Neece, organizadora de Friends of Illinois Nature Preserves. “Poder encontrarlos y luchar por ellos es algo con lo que la gente de todo el mundo puede identificarse”.

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