Los incendios del Ártico amenazan con liberar cantidades ‘catastróficas’ de CO2

Esta remota zona del mundo, por encima del Círculo Polar Ártico, se está calentando cuatro veces más rápido que el resto del planeta. Resultado: más vegetación que puede quemar y más tormentas y por lo tanto relámpagos que encienden los fuegos.

El calentamiento global está provocando incendios cada vez mayores en la Siberia ártica, y estos amenazan con liberar grandes cantidades de carbono a la atmósfera en las próximas décadas. atrapado en el suelo, alertó un nuevo estudio el jueves.

Los investigadores temen que pronto se alcance un umbral en el que pequeños aumentos de temperatura provocarán un aumento exponencial de los incendios en esta región.

En solo dos años, en 2019 y 2020, los incendios en esta remota parte del mundo destruyeron un área equivalente a casi la mitad de lo que se quemó en los 40 años anteriores, revela este estudio publicado en la revista Science.

Y liberan alrededor de 150 millones de toneladas de carbono a la atmósfera, según estimaciones de los investigadores, por lo que contribuyen al calentamiento global, en un verdadero círculo vicioso.

Hacia un “punto de ruptura”

El Ártico, por encima del círculo polar, se está calentando cuatro veces más rápido que el resto del planeta.

“Es la amplificación climática la que provoca la actividad anormal de los incendios”, dijo David Gaveau, uno de los autores de este trabajo.

Los investigadores se centraron en un área cinco veces y media el tamaño de Francia, observando a través de imágenes de satélite las áreas que se quemaron cada año entre 1982 y 2020.

En 2020, más de 2,5 millones de hectáreas fueron dañadas por incendios, encontraron, emitiendo el equivalente a la cantidad de CO2 que emite España en un año. Pero ese año, el verano en Siberia fue en promedio tres veces más caluroso que en 1980. La ciudad de Verkhoyansk en Rusia registró en junio 38°C, el récord para el Ártico.

La temperatura media del aire en verano (junio a agosto) superó los 10°C solo cuatro veces durante el período estudiado: en 2001, luego en 2018, 2019 y 2020. Sin embargo, estos son los cuatro años en los que hay más incendios.

Los investigadores temen que este umbral de 10 °C marque un “punto de ruptura”, que se superará cada vez con más frecuencia, explica David Gaveau. “El sistema se deja llevar, y por un pequeño aumento en los grados por encima de los 10°C, de repente, tenemos muchos incendios”.

La calidad de la tierra se está deteriorando

Muchas de estas áreas de Siberia, Rusia, son turberas, áreas pantanosas que pueden estar cubiertas por tundra y absorben carbono. Por lo tanto, los incendios tienen el efecto de liberarlo a la atmósfera en forma de CO2.

Los incendios también dañan el permafrost (suelo permanentemente congelado, o permafrost en inglés) que luego libera más carbono a la atmósfera, a veces atrapado en el hielo durante siglos o incluso milenios.

“Esto significa que los sumideros de carbono son fuentes de carbono renovables”, explica David Gaveau. “Si continúa habiendo incendios todos los años, el suelo estará en peores condiciones, por lo que habrá más emisiones de estos suelos, y eso es lo que preocupa”.

La cantidad de CO2 liberada en 2020 es “alta”, pero “puede ser más catastrófica que el futuro”, advierte el investigador, cuya empresa The Tree map estudia la deforestación y los incendios forestales.

Incendios más frecuentes

El aumento de las temperaturas afecta esto de varias maneras: se eleva más vapor de agua en la atmósfera, lo que provoca más truenos y relámpagos y, por lo tanto, relámpagos que encienden incendios. Las plantas crecen más, lo que proporciona más combustible, y también aparece más, lo que provoca sequedad.

Para el futuro, el estudio examinó dos escenarios posibles. Al principio no se hace nada para combatir el cambio climático y las temperaturas siguen subiendo. En este caso, cada año serían posibles incendios de la misma magnitud que en 2020.

En el segundo escenario, las concentraciones de gases de efecto invernadero se estabilizan y las temperaturas se estabilizan en la segunda mitad del siglo. Entonces, incendios como el de 2020 se producirán “de media cada 10 años”, explica Adria Descals Ferrando, autor principal del estudio.

De todos modos, “los veranos con incendios como el de 2020 serán cada vez más frecuentes a partir de 2050 y más allá”, resume David Gaveau.

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