Estudio revela causas del aumento del metano atmosférico en 2020

Un equipo internacional de investigadores ha identificado dos factores que explican el gran aumento de la concentración de metano en la atmósfera en 2020. El primero está relacionado con la disminución de los radicales hidroxilo (OH) en la atmósfera, y el segundo con las mayores emisiones. metano de los humedales.

El metano es un poderoso gas de efecto invernadero. Durante el Antropoceno, su concentración en la atmósfera se triplicó. Si bien en 2020 la pandemia de Covid-19 provocó una desaceleración de las actividades humanas y una reducción de las emisiones de metano en el sector de los combustibles fósiles, se espera que su concentración en la atmósfera aumente en 15,1 ppb (partes por billón). Este es el mayor aumento observado desde el comienzo de las mediciones atmosféricas en la década de 1980. Un equipo internacional de investigadores, que reúne en Francia a científicos del LSCE (Laboratorio de Ciencias Ambientales y del Clima), acaba de revelar el origen de este sorprendente aumento. Su estudio fue publicado en la revista Nature.

La primera razón está relacionada con la disminución de radicales hidroxilo (OH) en la atmósfera. Estos son los principales agentes de destrucción de metano, ya que eliminan aproximadamente el 85% de las emisiones globales cada año. Pero estos raros radicales reactivos están presentes en pequeñas cantidades en la atmósfera y tienen vidas muy cortas, menos de un segundo. Por lo tanto, es imposible medir su concentración directamente.

Para cuantificarlos a ambos, LSCE simuló los cambios atmosféricos de OH utilizando un modelo de transporte químico digital en 3D llamado INCA (INteracción con química y aerosoles). Y para ello, el laboratorio se basó en las emisiones antropogénicas, para el año 2020, de monóxido de carbono, hidrocarburos y óxido de nitrógeno (NOx). De hecho, son responsables de la presencia de radicales hidroxilo (OH) en la atmósfera. Resultado: El modelo numérico calcula que las emisiones de NOx por combustión antropogénica disminuirán un 6% en 2020. La mayor reducción se produjo en la primera mitad del año, cuando se impusieron medidas de confinamiento en muchos países del hemisferio norte. Además, las emisiones de NOx de los aviones a la atmósfera superior casi se detuvieron durante el pico de la pandemia.

Una disminución de NOx cambia la vida útil del metano atmosférico

A partir de esta cifra, los investigadores obtuvieron una disminución del OH troposférico del 1,6 % en 2020, debido principalmente a la reducción de la contaminación por NOx. Aunque la magnitud de la disminución, estimada por este enfoque y confirmada por un segundo, parece pequeña a primera vista, en realidad se traduce en un aumento anómalo en la concentración de metano de alrededor de 7,5 teragramos en 2020. El aumento es aproximadamente la mitad de la tasa de crecimiento de metano observado en la atmósfera ese año.

Muchos países alrededor del mundo están implementando políticas públicas dirigidas a mejorar la calidad del aire, especialmente mediante la reducción de las emisiones de NOx. Al mismo tiempo, en noviembre de 2021, 150 países se comprometieron a reducir colectivamente las emisiones de metano para 2030 en al menos un 30% en comparación con los niveles de 2020. Para lograr este objetivo y teniendo en cuenta los resultados de este estudio, será necesario considerar las tendencias en las emisiones antropogénicas de NOx y otros contaminantes que cambian la vida del metano atmosférico.

Un segundo factor que explica el aumento de la concentración de metano atmosférico en 2020 puede atribuirse al aumento de las emisiones naturales de los humedales. La razón: clima más cálido y húmedo ese año en estos territorios. Las simulaciones de dos modelos de ecosistemas que utilizan diferentes conjuntos de datos climáticos calculan un aumento en las emisiones de estos humedales de aproximadamente 6 teragramos para 2020. Estos aumentos se dan principalmente en la región boreal de América del Norte, en Siberia occidental y oriental, así como en los trópicos del norte. . Las emisiones más altas de los humedales explican alrededor del 42% del aumento anómalo en la concentración de metano atmosférico en 2020, en comparación con 2019.

Este estudio también mostró la gran sensibilidad de los humedales a la variabilidad climática. Esto significa que el aumento de las emisiones de metano en las regiones que contienen humedales tropicales y del norte donde se espera que aumenten las precipitaciones en el futuro podría impulsar el calentamiento global.

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