“Estamos apenas al comienzo de la caída” – Liberación

Como en cualquier otro lugar del planeta, la biodiversidad polar sufre el cambio climático y las actividades humanas. Incremento del tráfico marítimo y de cruceros, acidificación de los océanos, derretimiento del hielo, nuevas especies invasoras, microbios y bacterias… Aumenta la presión sobre la fauna y la flora, debilitadas por el calentamiento global. El Ártico, por ejemplo, se está calentando cuatro veces más rápido que el resto del planeta. Yan Ropert-Coudert, director del Instituto Polar Francés y ex grupo de expertos “aves y mamíferos marinos” del Comité Científico para la Investigación Antártica (SCAR) es un experto en comprender la evolución de los entornos polares. Con motivo del acuerdo de Biodiversidad COP 15 en Montreal, estudia la situación en los polos.

¿Cuáles son las amenazas para la biodiversidad polar?

Las presiones son múltiples y acumulativas: cada población es blanco de varios ataques. Está el derretimiento y retroceso de los glaciares, el aumento del nivel del mar, la acumulación de contaminantes, la llegada de especies invasoras, el tráfico marítimo y su cuota de contaminación acústica, fugas de plástico e hidrocarburos. La biodiversidad del océano no es muy conocida, aún quedan muchas áreas inexploradas bajo el hielo. El calentamiento global ofrece nuevas perspectivas, nuevas incógnitas. Por ejemplo, un trozo de hielo derretido significa más luz en el océano, un cambio del zooplancton y por ende de todo el ecosistema que depende de él.

También está la llegada de nuevos patógenos…

Válido. Las aves están especialmente expuestas a la gripe aviar, que sigue avanzando hacia el norte. Antes se limitaba la entrada de microbios en ambientes aislados, los ambientes polares casi nunca entraban en contacto con estos parásitos. Ahora, con el calentamiento global, la gripe aviar puede causar estragos en las colonias de aves marinas. Además, el permafrost que se derrite [ces terres continuellement glacées, nldr] liberando microbios y otras especies microscópicas. Nos preocupa esto para los humanos, pero estos patógenos también pueden afectar a los animales con consecuencias potencialmente graves.

Se han encontrado contaminantes en animales polares, ¿cómo es esto posible?

Los contaminantes orgánicos persistentes se acumulan en los polos con la precipitación. Esto se llama el efecto saltamontes. En otras palabras, las corrientes atmosféricas, a diferentes temperaturas, llevan moléculas químicas peligrosas a las regiones polares. Lo mismo con los pesticidas: los polinizadores en el Ártico sufren los mismos riesgos que en otros lugares. Cuanto más asciende en la cadena alimentaria, más contaminantes se acumulan, como en la gaviota tridáctila, en la parte superior de la cadena.

El Ártico está experimentando una acidificación tres o cuatro veces más rápida que otros océanos… ¿Cuáles son las consecuencias?

Hay efectos directos: los animales más sensibles, los mariscos, tendrán caparazones calcáreos menos sólidos y más delgados debido al agua más ácida. Serán más susceptibles a las enfermedades y la depredación. Luego, los efectos indirectos: los animales que dependen de estos caparazones encontrarán menos comida. En otras palabras, toda la cadena alimentaria se verá interrumpida. Otra cosa: las plumas de las aves marinas se pueden dañar cuando se sumergen. Las plumas actúan como una capa aislante, como una especie de traje de neopreno. Si están dañados, son menos impermeables, el pájaro está menos protegido del frío y del agua.

¿Qué especies están más amenazadas?

Cuando hablamos de animales que dependen del hielo marino, pensamos en osos polares, focas. Pero hay muchos otros, como el arao negro, un ave que se reproduce al borde de la banquisa. Sigue al hielo cuando retrocede, incluso sigue este límite para sobrevivir entre la tierra y el hielo. Con el calentamiento, el hielo se mueve más y más al norte, donde hay menos terreno abierto donde esta ave pueda reproducirse. Por el lado de la vegetación, existe el riesgo de perder algunas especies de plantas nativas, con el aumento de los incendios de tundra.

Algunas especies son capaces de adaptarse, otras no. Es muy difícil saber de antemano quién ganará y quién perderá. Todo seguirá: estamos solo al comienzo de la caída y el resto será solo un castillo de naipes. Intentamos imaginar las situaciones pero la complejidad de la naturaleza es tal que nuestros modelos nunca son perfectos. Para comprender lo que está sucediendo, debe ir al campo, seguir de cerca a la especie.

Las regiones polares son lugares particularmente frágiles, ¿qué esperanza para la biodiversidad?

Estas son áreas sensibles, por supuesto, porque son ecosistemas que dependen del hielo y del aumento de las temperaturas. Estas regiones se han colocado a la vanguardia del calentamiento global porque los cambios son visibles allí. Si bien la Antártida y el Ártico son impulsores de estos cambios, debido a que el derretimiento de los hielos tiene consecuencias globales, se sabe que los cambios no son exclusivos de estas áreas.

Para la biodiversidad, hay tres soluciones: adaptarse, migrar o perecer. Sin embargo, la biodiversidad polar está muy adaptada a su entorno. En pocas palabras, cuanto más nos adaptamos a nuestro entorno, más inflexibles somos. La fauna y la flora polares han sufrido una intensa adaptación durante su evolución. Por ejemplo, el pingüino fue capaz de cambiar hasta el punto en que ya no podía volar y sus alas funcionaban como remos, más adecuados para el medio acuático. Pero es muy difícil encontrar una solución en caso de un cambio repentino, como está ocurriendo en el actual calentamiento global.

¿Hay soluciones?

Hasta que resolvamos el problema del calentamiento global, no veo cómo podemos resolver otra cosa. Hay cosas que se deben hacer a nivel mundial, como la legislación sobre plásticos, el establecimiento de áreas marinas protegidas para reducir las presiones que se suman al aumento de las temperaturas. La pesca, así como la minería y la explotación de hidrocarburos deben estar mejor reguladas. Necesitamos grandes textos globales, como la COP 15 de biodiversidad, pero estos acuerdos deben encontrar eco a nivel regional. De lo contrario, solo serán declaraciones agradables.

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