El Barrio Vacío, desierto de aventuras, seco y frágil

The Empty Quarter, un océano de arena tan tranquilo como inhóspito, debería ser la “apoteosis” del Dakar 2023 en Arabia Saudí, con una etapa maratón repartida en dos jornadas, jueves y viernes. Sublimado por los escritos de Wilfred Thesiger, el desierto de los desiertos sigue siendo una tierra de exploración para atletas, atractiva y frágil.

Llamado “la morada del silencio”, el desierto de Rub al-Khali (en francés “el Barrio Vacío”) se abre en Arabia Saudita, Omán, Emiratos Árabes Unidos y Yemen. Con 650.000 km2, su superficie es igual a la de Francia, Bélgica y los Países Bajos juntos, su aura la de las grandes prohibiciones para los aventureros europeos.

“Aquí solo pueden vivir los beduinos”, comentó el británico Thesiger, uno de los primeros occidentales en atravesar en 1946-1947 este despiadado desierto de color rojo, miel u oro, la mayor extensión ininterrumpida de arena del mundo.

Llueve menos de 35 mm al año de media en este cráter de noches frescas, y los colosos dunares pueden superar los 250 metros de altura. “Este es un lugar donde no te aventuras solo”, escribe Thesiger.

“Por supuesto que habrá dificultades para mantener el rumbo, pero eso es lo que quiero”, comentó Mathieu Baumel, copiloto de Nasser Al-Attiyah, líder de la general con su Toyota.

– Tierra de explotación –

Dakar no es el único que ha hecho de este escenario extraordinario un teatro de desafíos extremos.

En diciembre de 2021, el corredor finlandés Jukka Viljanen lanzó la loca apuesta de tragarse 1.300 km en 25 días en este desierto.

En enero de 2016, tres intrépidos caminantes, sus guías locales y sus camellos completaron un viaje de 50 días entre el sur de Omán y Qatar a través de las vastas áreas deshabitadas de Arabia Saudita.

Frotando los hombros de tormentas de arena, escorpiones y serpientes, el explorador británico Mark Evans, al frente del equipo, recorre la distancia recorrida en 1930 por su compatriota Bertram Thomas, quien, a pesar de la amenaza de las tribus y la constante búsqueda de agua , fue tomada. 57 días para completar su expedición hace 85 años.

Su cruce fue analizado por científicos, incluido Nathan Smith de la Universidad de Northampton. Estudiaron los procesos psicológicos en este ambiente extremadamente árido y estas condiciones extremas, y los desafíos que esto conlleva, como los viajes al Ártico y la Antártida, específicamente en términos de estrés.

– “pérdida irreparable” –

El Barrio Vacío y las extraordinarias dunas de arena también son un patio de recreo para los científicos.

Uno de los tesoros de las arenas es retener la humedad bajo su superficie, “que es esencial para la supervivencia de los microorganismos presentes en la arena y, en consecuencia, para permitir que exista vida allí a pesar de lo estricto que es el clima”, explica Michel. Louge, profesor emérito de la Universidad Americana de Cornell.

En este contexto, los científicos han demostrado que “cada duna tiene un microbioma único que la diferencia de las dunas adyacentes, mientras que organismos más complejos, como insectos o reptiles, son relativamente menos distintos de una duna a otra”, continúa Michel Louge.

“Los microbios no tienen la ventaja de tener patas pequeñas para moverse de una duna a otra. Por lo tanto, la destrucción de una duna indica la potencial pérdida de microbios de manera irreversible”, indica el científico.

Sin embargo, “toda la actividad humana no es neutral”, dice Clément Narteau del Instituto de Física del Globo en París. “Si desde el punto de vista mecánico, la huella de un vehículo en la duna no es muy grave -cambia un poco su dinámica pero un viento puede recuperar su forma-, puede serlo en la fauna porque, en un ambiente tan árido, el ecosistema es más frágil”.

Dakar-2023: El Barrio Vacío, desierto de aventuras, seco y frágil

Otro “gran problema” según él: el impacto de los vehículos en las arenas junto al mar, ya que el Rub al-Khali se dirige al Golfo en los Emiratos Árabes Unidos.

“Si los 4×4 atraviesan las dunas de arena que bordean el Atlántico, serán más vulnerables para protegerse de los ataques costeros”, dijo.

“Las regiones áridas se encuentran entre las que deberían inspirar más respeto, dice el profesor Louge, porque muestran cómo la vida puede adaptarse a condiciones atmosféricas extremas, lo que me temo es el futuro del planeta sin que se haga nada para evitarlo”.

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