A pesar de las repetidas tormentas, California no ha terminado con la sequía

Un océano de problemas que retrocede: Si bien la serie de inundaciones en California es bienvenida, no será suficiente para revertir la sequía que ha afectado a la región durante dos décadas, advierten los científicos.

Fuertes lluvias han estado azotando este estado del oeste de Estados Unidos, donde al menos 18 personas han muerto en las últimas tres semanas a causa de inundaciones, deslizamientos de tierra y caída de árboles.

La culpa de sucesivas tormentas alimentadas por “ríos atmosféricos”, verdaderas corrientes del cielo que exportan el vapor de agua acumulado en los trópicos y pueden producir trombas igual al caudal del amplísimo río Mississippi.

Las lluvias acumuladas en los últimos días han batido récords en muchas regiones y la cantidad de agua que ha caído desde principios de año en California se ha contabilizado en “billones” de litros, resumió Peter Gleick, cofundador del Pacific Institute, una organización San en el área de Francisco que se especializa en temas de agua.

“El agua que recibimos sin duda nos ayuda a combatir la sequía”, dijo a la AFP el experto en clima. “Pero es demasiado pronto para decir que la sequía ha terminado”.

La serie de tormentas, que se espera continúe hasta mediados de la próxima semana, depositó grandes cantidades de nieve en las montañas de Sierra Nevada -el manto de nieve allí era el doble de lo habitual para un mes de enero–, su derretimiento será útil para primavera y verano.

Pero la mayoría de los embalses adjuntos a las represas, que son cruciales para abastecer de agua al estado, se mantienen por debajo de su promedio histórico para esta época del año. El mayor de ellos, el lago Shashta, se llenó solo al 42% de su capacidad, según los últimos datos oficiales.

Un barrio de la ciudad de Merced, en el norte de California, el 10 de enero de 2023 quedó completamente inundado luego de que una serie de tormentas azotaran este estado del oeste de Estados Unidos (AFP – JOSH EDELSON)

Con un enero así, “2023 podría ser más húmedo de lo normal”, espera Gleick.

Pero habrá que esperar hasta finales de invierno para saberlo, recordó. De cualquier manera, se necesitarán varios años de precipitaciones por encima del promedio para compensar los más de veinte años de sequía en California.

– Napas freáticas en déficit –

Un bosque cerca de Gilroy, en el norte de California, el 9 de enero de 2023, quedó completamente inundado luego de que una serie de tormentas azotaran este estado del oeste de Estados Unidos (AFP - JOSH EDELSON)
Un bosque cerca de Gilroy, en el norte de California, el 9 de enero de 2023, quedó completamente inundado luego de que una serie de tormentas azotaran este estado del oeste de Estados Unidos (AFP – JOSH EDELSON)

Más allá de sus embalses y reservas de nieve, el estado enfrenta una escasez de sus aguas subterráneas, que tardan más en recargarse, subrayó Nicholas Pinter, geólogo de la Universidad de California en Davis.

Alrededor del 46% de los pozos medidos en California han visto caer los niveles de agua en los últimos 20 años, según un informe de la Agencia de Recursos Naturales de California publicado en octubre.

Y en los últimos días, los suelos han recibido tanta agua de repente que se saturan: no pueden absorber las fuertes lluvias actuales.

“El agua subterránea es como nuestro plan de ahorro para la jubilación. Es difícil llenarlo y tenemos que retirarlo con mucha moderación”, dijo Pinter. “El problema es que muchos usuarios de California retiran de esta cuenta como si fueran sus ahorros para las frivolidades del día a día”.

El sector agrícola, que por sí solo alimenta gran parte de los Estados Unidos, en particular, según él, consume demasiada agua.

“No vamos a acabar con las discusiones sobre la sequía en California, porque está provocada principalmente por la necesidad de agua”, insiste este especialista en gestión del agua.

Ante el cambio climático, que aumenta la frecuencia de fenómenos meteorológicos extremos, los expertos insisten en la necesidad de mejorar la capacidad de retención de agua de los suelos.

Para el Sr. Gleick, las autoridades deben adaptar su gestión a los desafíos del siglo XXI.

El agua corre por las calles de la ciudad inundada de Merced, en el norte de California, el 10 de enero de 2023, mientras los rescatistas ayudan a los residentes después de que una serie de tormentas mataron al menos a 18 personas (AFP - JOSH EDELSON)
El agua corre por las calles de la ciudad inundada de Merced, en el norte de California, el 10 de enero de 2023, mientras los rescatistas ayudan a los residentes después de que una serie de tormentas mataron al menos a 18 personas (AFP – JOSH EDELSON)

“California construyó diques para proteger a los residentes de las inundaciones, pero evitan que las aguas subterráneas se recarguen”, al bloquear la escorrentía, explicó.

A partir de ahora, según él, es necesario “aumentar las crecidas” (espacio máximo de expansión en caso de crecida) en los principales ríos, “retirando los diques para que los ríos fluyan más”.

“En lugar de creer que podemos controlar todas las inundaciones, tenemos que aprender a convivir con ellas”, resume. “Y cuando algunas comunidades se inundan repetidamente, no debemos reconstruir en el mismo lugar”.

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